Un sistema energètic basat en les anomenades tecnologies «netes» difereix profundament d’un altre, com l’actual, bàsicament alimentat per carbó, petroli i gas natural (recordem que, el 2019, aquests tres hidrocarburs van representar el 80,9 % del total de l’energia primària consumida al món).

Una de les principals diferències és que les instal·lacions solars fotovoltaiques i eòliques generadores d’electricitat, o els vehicles elèctrics, requereixen més recursos minerals que els seus equivalents alimentats per combustibles fòssils. Així, un cotxe elèctric multiplica per sis les matèries primeres minerals utilitzades per un automòbil convencional (amb motor de combustió interna) i una planta eòlica requereix nou vegades més minerals que una central de cicle combinat de gas natural. Per aquesta raó, des del 2010, a mesura que el percentatge de renovables en el mix energètic global ha anat augmentant, la quantitat mitjana de minerals necessaris per unitat de capacitat de generació elèctrica ha augmentat un 50 %.

 

Terres rares essencials

Els tipus de recursos minerals utilitzats varien segons la tecnologia. Liti, níquel, cobalt, manganès i grafit són crucials per al rendiment, la longevitat i la densitat energètica de les bateries. Els elements de les terres rares són essencials per als imants permanents que resulten vitals per a les turbines eòliques i els motors dels vehicles elèctrics. Les xarxes elèctriques necessiten una gran quantitat de coure i alumini; el primer d’aquests dos elements químics és una pedra angular per a totes les tecnologies relacionades amb l’electricitat.

El canvi a un sistema energètic més net requerirà, per tant, un gran augment de la demanda d’aquests minerals: segons l’escenari que es consideri, el 2040 i a escala global, aquesta es podria multiplicar de quatre a sis vegades respecte a l’actual, de manera que el sector energètic es configuraria com una important força impulsora dels mercats de minerals.

Fins a mitjans de la dècada de 2010, aquest sector només va representar una petita part de la demanda total de la majoria dels minerals. No obstant això, a mesura que la transició energètica s’accelera, les tecnologies «netes» s’estan convertint en el segment de la demanda que experimenta un creixement més ràpid. En un escenari que compleixi els objectius de l’Acord de París, la participació d’aquestes tecnologies en la demanda total de minerals augmenta significativament en les pròximes dues dècades: més del 40 % per al coure i els elements de les terres rares, 60-70 % per al níquel i el cobalt, i gairebé 90 % per al liti.

PUBLICITAT
Renfe / Somos tu mejor Opción

Els vehicles elèctrics i l’emmagatzematge d’electricitat en bateries ja han desplaçat l’electrònica de consum per convertir-se en les principals tecnologies consumidores de liti, mentre que les projeccions apunten que el 2040 també desplaçaran l’acer inoxidable com el principal usuari final de níquel.

 

Desafiaments diferents

Alhora que els països acceleren els esforços per mitigar el canvi climàtic i millorar la qualitat de l’aire a les ciutats, també s’han d’assegurar que els seus sistemes energètics romanen resilients i segurs. Tanmateix, els actuals mecanismes internacionals de seguretat energètica estan dissenyats per oferir una resposta ràpida enfront de possibles interrupcions en el subministrament d’hidrocarburs o pujades puntuals dels seus preus, molt particularment del petroli.

En aquest sentit, els minerals presenten un conjunt de desafiaments diferent i molt específic, de manera que els responsables de les polítiques energètiques han d’ampliar els seus horitzons d’anàlisi i actuació, considerant les noves vulnerabilitats associades amb la importància creixent del subministrament de minerals per a la descarbonització del sistema energètic. Seria ingenu pensar que en un sistema electrificat i amb un gran protagonisme de les renovables les preocupacions sobre la volatilitat dels preus i la seguretat del subministrament desapareixeran.

De fet, la perspectiva d’un augment ràpid de la demanda de minerals crítics suscita interrogants importants sobre la disponibilitat i la fiabilitat del subministrament. En el passat, les tensions en el balanç oferta-demanda de diversos minerals van afavorir un augment de les inversions i la implantació de mesures substitutives per moderar la demanda. Però aquestes respostes van arribar amb un cert retard en el temps i van anar acompanyades d’una volatilitat considerable en els preus. L’ocurrència d’episodis similars en el futur podria retardar la transició cap a l’ús d’energies més netes i provocar pujades de preus. I en un context d’emergència climàtica, en la qual resulta urgent reduir emissions, aquesta és una possibilitat que el món no es pot permetre.

 

Aprenentatge tecnològic

S’ha de tenir molt present que les matèries primeres representen un element significatiu en l’estructura de costos de moltes de les tecnologies que requereix la transició energètica. En el cas de les bateries d’ió de liti, l’aprenentatge tecnològic i les economies d’escala han rebaixat els costos totals en gairebé el 90 % durant l’última dècada. No obstant això, el cost de les matèries primeres també és ara més alt, ja que representa al voltant del 50-70 % del total dels costos d’una bateria, mentre que cinc anys enrere aquest percentatge era del 40-50 %. Per tant, uns preus més alts dels minerals poden tenir repercussions significatives.

Així, per exemple, duplicar els preus del liti o del níquel es traduiria en un increment del 6 % en el cost de les bateries. I si els preus de tots dos es dupliquessin alhora, s’anul·laria tota la reducció de costos unitaris resultant de duplicar la capacitat de producció de bateries. En el cas de les xarxes elèctriques, el coure i l’alumini representen en l’actualitat al voltant del 20 % del total dels costos d’inversió, de manera que uns preus més alts de tots dos elements, lligats a limitacions del subministrament, tindrien un gran impacte sobre el nivell d’inversió en xarxes.