En un país que ha passat de 41,1 a 47,3 milions d’habitants en aquest segle XXI, si hi ha una qüestió que ha suscitat interès mediàtic, social i polític en els últims anys és el que s’ha anomenat repte demogràfic i el seu impacte en el territori. I això no perquè els processos siguin recents o poc coneguts, ja que l’èxode rural i la concentració urbana són tendències de fa més de mig segle, sinó perquè s’ha produït una coincidència en la intensificació de les tendències demogràfiques, l’interès dels mitjans de comunicació i de la cultura, i la seva incorporació a l’agenda política.

Aquesta confluència d’interessos també provoca una barreja de conceptes i interpretacions interessades sobre les tendències demogràfiques i espacials. Discussions moltes vegades sobre la denominació (Espanya buida? Espanya buidada? Lapònia del sud?) i no tantes sobre les causes i les conseqüències de la falta de cohesió territorial.

Si el despoblament rural i la concentració a les ciutats són processos que s’han anat desenvolupant durant més de mig segle, actualment convergeixen quatre característiques i tendències que expliquen la rellevància del repte demogràfic.

La major part de l’interior peninsular, allí on es difumina l’atracció de població i activitats de l’àrea metropolitana madrilenya i no hi ha una influència directa de les àrees urbanes costaneres, acumula els principals reptes demogràfics, i dona lloc a la imatge més característica del que s’ha anomenat l’Espanya buida o buidada: un territori majoritàriament rural, poc poblat, de nuclis petits que continuen perdent població, masculinitzats i envellits, al costat de petites capitals i ciutats en declivi.

Així, en primer lloc, en parlar de la distribució de la població a Espanya, destaca la diferència en la densitat demogràfica entre zones urbanes i rurals. La densitat mitjana, 93 habitants per quilòmetre quadrat, representa una realitat territorial gairebé inexistent, ja que en el nostre model de poblament trobem àrees d’altíssima densitat en el cor de les ciutats, al costat d’un territori rural pràcticament buit, en què les densitats se situen dins del concepte de territoris despoblats.

En els últims anys, la Unió Europea ha establert 12,5 i 8 habitants/km² com els llindars que defineixen les zones de població baixa i molt baixa. Doncs bé, a Espanya (2021) ja hi ha 3.926 municipis amb una densitat inferior als 12,5 habitants/km², que s’estenen per 243.000 km²; el 48 % dels municipis i de la superfície del país. Dit d’una altra manera, la meitat del nostre territori es caracteritza per una població escassa. En els casos de Sòria, Terol i Conca, el conjunt de la província se situa per sota de 12,5 hab./km², la qual cosa dona lloc a una consideració especial per part de la Unió Europea.

A aquesta imatge d’escassa població de l’interior hi contribueix, en segon lloc, la petita mida dels municipis. Dels 8.131 municipis existents a Espanya, més de 6.800 tenen menys de 5.000 habitants. Però és més vistós el fet que gairebé 5.000 no arribin ni als 1.000 habitants, i fins i tot n’hi ha 1.379 que no superen els 100 habitants. Aquesta és la imatge del repte demogràfic a Espanya: un 84 % dels municipis agrupen a penes el 12 % de la població, mentre que 123, l’1,5 %, concentren la meitat dels habitants del país.

PUBLICITAT
Neix DFactory Barcelona, la fàbrica del futur. Barcelona Zona Franca

La percepció d’una Espanya interior pràcticament despoblada s’ha accentuat pel tercer dels processos: la pèrdua de població de la major part dels nuclis de l’Espanya interior. Una despoblació que es produeix al llarg de més de mig segle, però que s’accelera en l’última dècada, a causa d’un saldo natural més negatiu i la reducció dels fluxos migratoris.

La intensitat de la despoblació es pot apreciar a totes les escales, però és en l’àmbit municipal on millor se’n percep l’extensió i la intensitat. Només en l’última dècada, 6.245 municipis han perdut població. És a dir, 3 de cada 4 municipis a Espanya han reduït la seva població en aquest període. La despoblació afecta, sobretot, els municipis petits. 8 de cada 10 municipis amb menys de 5.000 habitants perden habitants en aquesta dècada, i el percentatge s’acosta al 90 % en el cas dels que tenen menys de 1.000 habitants.

No obstant això, la característica de la despoblació més rellevant de l’última dècada és que ja no es pot definir només com a rural, perquè les pèrdues s’estenen a les àrees urbanes. Entre el 2011 i el 2020, la meitat de les capitals de província perden població, fet inèdit fins i tot en les dècades de més despoblació, com els anys 60 i 70 del segle passat.

L’esgotament del flux intraprovincial camp-ciutat que havia alimentat les ciutats i les capitals comarcals, la competència més gran de les àrees metropolitanes per a la població jove qualificada i l’escassa atracció dels fluxos migratoris internacionals han fet que les estructures demogràfiques de les ciutats de l’interior col·lapsin, la qual cosa ha dificultat la capacitat endògena d’aquestes províncies per revertir la dinàmica demogràfica. Així passa, per exemple, a Castella i Lleó, on totes les ciutats estan perdent població.

 

Envelliment

El quart tret, condicionat per aquesta dinàmica i pel canvi demogràfic en les societats modernes, és l’envelliment. L’augment de la longevitat –matisat per la pandèmia de la covid-19– és un èxit del nostre estat social. Però en les àrees rurals i en despoblació, la concentració de població de més edat, juntament amb la pràctica absència de joves, representa un repte demogràfic de present per a la prestació de serveis sanitaris i assistencials en un mitjà cada vegada més despoblat, i de futur, per garantir un reemplaçament generacional econòmic i social.

Si ja més d’una quarta part de la població dels petits municipis supera els 65 anys, les projeccions demogràfiques ens adverteixen que aviat aquest percentatge serà superior al 33 %: una de cada tres persones superaran l’edat de referència, i creixerà més ràpidament la població de més de 80 anys, la més dependent.

Entre el 2011 i el 2020, la meitat de les capitals de província perden població, fet inèdit fins i tot en els anys 60 i 70 del segle passat.

La imatge d’una Espanya interior despoblada i envellida és, sens dubte, la que expressa la importància que ha assolit el repte demogràfic com un dels desafiaments més significatius del nostre país, cosa que exigeix respostes urgents. No obstant això, la demografia no és una variable que es pugui analitzar de manera separada respecte d’unes altres, com el model socioeconòmic, les opcions polítiques o els marcs culturals dominants. És una variable dependent, conseqüència de les anteriors.

En particular, a Espanya hi ha tres processos que expliquen el nostre model demogràfic. Primer, els efectes d’un model econòmic que, des de mitjan segle passat, es va basar en la concentració urbana d’activitats (indústria i serveis), població i inversions. El nostre èxode rural va ser més intens i més llunyà, a les capitals o les zones més industrialitzades, la qual cosa va donar com a resultat un fort creixement econòmic al país i la convergència amb els països de l’entorn, a costa de la cohesió territorial i especialment de la bretxa urbs-ruralia.

 

Marc cultural

En segon lloc, cal destacar la importància del marc cultural, que va reforçar aquest procés i explica la sortida de població femenina i jove davant la falta d’expectatives laborals, però també per la percepció que romandre en el medi rural encara s’identifica amb un fracàs personal i professional. I, en tercer lloc, la falta d’una política territorial orientada a un creixement més cohesionat per corregir les desigualtats i afavorir el desenvolupament dels espais rurals. Amb escasses excepcions, l’ordenació del territori ha estat una de les assignatures pendents del model autonòmic, i explica la minsa estructura econòmica dels petits municipis i les dificultats que travessen els centres comarcals, nuclis clau per garantir la igualtat de drets en el territori.

El panorama descrit explica la rellevància adquirida pel repte demogràfic, com també la mobilització política que s’ha estès per aquestes províncies d’interior, que es pot acabar assemblant a «la venjança dels llocs que no importen». Convé plantejar quines poden ser les tendències d’aquestes àrees en el curt i mitjà termini. I, en aquest sentit, les projeccions de població són molt negatives en algunes de les províncies més afectades pel repte demogràfic. Pèrdues que, en províncies com Zamora, Lleó, Palència, Càceres o Ourense, poden superar el 10 % fins al 2035 i intensificar-ne la despoblació i l’envelliment.

Amb escasses excepcions, l’ordenació del territori ha estat una de les assignatures pendents del model autonòmic.

No obstant això, la incorporació de la cohesió territorial com a prioritat de l’acció política, a escala nacional i autonòmica, amb nombrosos plans i estratègies enfront del repte demogràfic, pot comportar un canvi, si no generalitzat, sí que localitzat a favor d’àrees o nuclis amb més potencialitats. A més, la pandèmia ha representat un canvi en nombrosos aspectes, també en l’assentament de la població. Ha mostrat els problemes de les ciutats en qüestions com la qualitat de l’habitatge, la salut ambiental o les desigualtats de renda, alhora que ha evidenciat les oportunitats del medi rural, vinculades amb la digitalització i l’extensió del teletreball, com també amb la importància dels valors ambientals i socials en una comunitat local.

 

Un repte democràtic

Les dades de població del 2020 i el 2021 mostren la reculada dels grans nuclis urbans i, alhora, el creixement de molts municipis rurals, principalment a prop de les ciutats, però també en altres espais, com les àrees de muntanya. No es pot entendre el que és conjuntural com un element necessàriament estructural, però les anàlisis preliminars mostren quines accions poden ser rellevants per al futur dels espais rurals: serveis bàsics, connectivitat digital, facilitat per al teletreball, disponibilitat d’habitatge i proximitat relativa als espais urbans.

Tenim una imatge que pot reflectir un canvi de tendència demogràfica al nostre país, però també caldrà identificar i posar en marxa polítiques que assegurin, en zones i ciutats que quedin fora d’aquesta dinàmica, una prestació adequada de serveis, una garantia d’igualtat de drets i un marc per a la generació de noves oportunitats.

En cas contrari, no tan sols serà difícil revertir la tendència demogràfica, sinó, sobretot, transformar el marc social i polític actual de la revolta de l’Espanya interior. Tot un repte, no solament demogràfic, sinó també democràtic.