Hay personas que marcan la historia, y otras que la representan. Si necesitamos encontrar ejemplos del primer grupo, lo tendremos fácil: cualquier líder de los que han hecho bascular la evolución de los acontecimientos de manera decisiva. Para ilustrar casos del segundo, normalmente nos fijamos en algún intelectual brillante, de los que permiten reconocer una época. Robert Badinter se sitúa entre los dos campos.

No es un De Gaulle, porque el grado de poder más alto del que dispuso fue el de ministro de Justicia, entre 1981 y 1986. Tampoco es un Sartre o un Camus, a pesar de que su palabra tiene una fuerza indiscutible. Badinter fue un jurista, pero un jurista que ganó una gran autoridad moral en la cual vemos lo mejor de una generación europea. La forman hombres y mujeres que fueron testigos del horror del fascismo durante su adolescencia. El impacto emocional les dejó una impronta imborrable sin enterrar los valores de la tradición ilustrada. La razón crítica y el humanismo no cedieron, porque sabían el precio que hay que pagar cuando el fanatismo corrompe la democracia. Estos valores, en la biografía de Badinter, se funden con su condición de jurista. Es un profesional del derecho que no deja nunca de ser, a la vez, un activista de la causa de la justicia.

Para entenderlo, hay que tener en cuenta su trayectoria vital. Es hijo de Simon Badinter, que con su familia llega a Francia desde Crimea el 1919. Casado con Charlotte Rosenberg el 1923, Robert nace en 1928 en París. En esta familia judía, la biografía de Robert Badinter pasa desde el inicio por el sistema educativo público, pieza clave de la integración republicana. Pero todo se ve interrumpido dramáticamente por la guerra, por el antisemitismo desatado, la ocupación alemana y la política de las autoridades de Vichy.

Su padre, en un viaje a Lyon, es capturado por la Gestapo en 1943. Klaus Barbie, el «verdugo de Lyon», deportará a Simon Badinter al campo de exterminio de Sobibor, donde será asesinado. En un giro de la historia, Barbie, que se había refugiado en Bolivia, fue descubierto y trasladado a Francia para ser juzgado cuando Robert Badinter era ministro de Justicia, y había visto el nombre de su padre en la lista de los que Barbie había enviado en la muerte. Ni en este caso, explica Badinter en Les épines et les roses (2011), deseó la pena de muerte. La familia tiene que huir de París y se instala en el sur, cerca de los Alpes. Viven en Cognin y, a pesar de que en el pequeño municipio saben que se trata de una familia judía perseguida, no serán nunca denunciados. Robert Badinter, con nombre falso, continúa los estudios en el instituto de Chambéry.

Después de la guerra, el joven Robert Badinter se licencia en Letras y en Derecho en 1948, y pasa un año en los Estados Unidos, con una beca que le permite obtener en la Columbia University de Nueva York un master of arts. De hecho, lo que le lleva al otro lado del Atlántico es la vocación por la sociología. Como estudiante de Letras en la Sorbona, Badinter siguió los cursos de Georges Gurvitch, quien, según Paul Cassia (Robert Badinter, un juriste en politique, 2009) veía en el joven Badinter una sólida esperanza de la sociología francesa.

 

Jurista de investigación y de práctica

De vuelta en Francia, tenía que tomar una decisión sobre su futuro profesional. Y el interés por las ciencias sociales quedó en segundo plano; el derecho centró su vida. Se inclinaba por la docencia universitaria, pero empezó a trabajar como abogado, ingresando en el colegio de París en 1951. Sus primeros pasos los hizo bajo la tutela de Henry Torrès, a quien siempre consideró su maestro. Hay que destacar que Henry Torrès fue el defensor de Francesc Macià cuando fue juzgado en Francia por los Hechos de Prats de Molló, así como de anarquistas españoles refugiados en Francia durante la dictadura de Primo de Rivera.

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Badinter continuó en paralelo su camino hacia la enseñanza universitaria: tesis doctoral en 1952 y agrégation de droit privé en 1962, que lo convierte en profesor de varias universidades francesas. Jurista, pues, de investigación y de práctica, y será su práctica como abogado lo que le hizo más conocido. No exactamente más popular, porque Badinter se dio a conocer, desde comienzo de los años 70, como activista contra la pena de muerte y defensor de criminales homicidas para los que se pedía la pena capital.

Se dio a conocer, desde comienzo de los años 70, como activista contra la pena de muerte y defensor de criminales homicidas para los que se pedía la pena capital.

Tanto él como su familia recibían amenazas, e incluso llegaron a hacer estallar un pequeño explosivo en el rellano de su casa. Él mismo lo explica en 2006 cuando publicó una compilación de sus artículos: Contre la peine de mort. Ahora bien, lo que nos permite comprender mejor su convicción abolicionista es un texto corto que se ha convertido en una especie de clásico en las facultades francesas de Derecho, en las que continúa suscitando vocaciones de abogado penalista. Se trata de L’exécution (1973), que es el relato de una derrota profesional.

Todo empieza con un intento de fuga en la prisión de Clairvaux. Dos presos, Roger Bontems y Claude Buffet, entran en la enfermería de la prisión y, armados con cuchillos, toman como rehenes a un funcionario de la prisión y a una enfermera. Reclaman que se les facilite la fuga, pero los gendarmes asaltan el local. En la confusión, Buffet mata al funcionario, y lo admitirá en el juicio. Muere también la enfermera, pero, a pesar de que Buffet reconoce haberla apuñalado, asegura haberla dejado viva.

Bontems, el cliente de Badinter, rehúsa categóricamente haber utilizado su navaja contra ella, pero el informe pericial que lo exculpaba es anulado por un error de los técnicos, que formularon consideraciones que excedían lo que es propio de un informe científico. El jurado, a pesar de reconocer que ninguna prueba demostraba que Bontems hubiera matado la enfermera, lo condenó a muerte, como a Buffet.

Badinter, a lo largo del proceso, intentaba tranquilizar a Bontems. Aseguraba que no condenaban nunca a muerte a quien no tuviera las manos manchadas de sangre. Después del veredicto, cuando la única esperanza es que el presidente de la República conmute la guillotina por la cadena perpetua, continúa justificando con el mismo argumento la esperanza que quiere dar al condenado. Pero el presidente rechaza la gracia. Y el libro, sin duda inspirado por Le dernier jour d’un condamné (1829), de Victor Hugo, describe la vivencia del abogado.

El protocolo, la burocracia, regulan los últimos momentos de un individuo a quien una máquina cortará el cuello. Impresiona cómo, en el último momento, hay que decidir quién de los dos, Bontems o Buffet, tiene que morir antes. Quién vivirá unos minutos más que el otro; lo tienen que decidir entre sus abogados respectivos. Como que Buffet parece más resignado, Bontems será el primero que pasará por la guillotina. Así creen que se le evitará alargar la angustia. El 28 de noviembre de 1972, de madrugada, la cuchilla corta el cuello a Roger Bontems. Pocos minutos después, cae sobre el cuello de Buffet.

 

Una defensa brillante

A partir de aquí, como explica él mismo em L’abolition (2000), Robert Badinter cambia. Su postura contraria a la pena de muerte pasa de ser una convicción intelectual a convertirse en una pasión militante. Y esto no le hará ser muy estimado por muchos de sus contemporáneos. Los sondeos de la época mostraban regularmente una opinión pública favorable a la pena de muerte. Y Badinter no dudaba en asumir la defensa de casos particularmente difíciles. El más sonado fue el de Patrick Henry, que había secuestrado y matado a un niño de siete años el 1976. La sociedad francesa quedó, lógicamente, horrorizada.

Su éxito como abolicionista llega cuando es nombrado ministro de Justicia por el presidente Mitterrand.

La opinión parecía reclamar la muerte de Patrick Henry; incluso su padre admitía que la pena de muerte podía estar justificada. Pocos abogados estaban dispuestos a defenderlo. Robert Bocquillon, decano del Colegio de Abogados de Chaumont, se designó él mismo como abogado de oficio, y pidió la colaboración de Badinter. Su brillante defensa salvó la vida de Henry, porque el jurado no logró la mayoría necesaria para una condena a muerte, y la pena, automáticamente, se convirtió en cadena perpetua.

Su éxito como abolicionista llega cuando es nombrado ministro de Justicia por el presidente Mitterrand, que asumirá durante la campaña electoral la abolición de la pena de muerte, manifestando públicamente que lo hace con plena conciencia de que la opinión pública es mayoritariamente favorable al mantenimiento de la guillotina. Badinter llega a la Asamblea Nacional la tarde del 17 de septiembre de 1981. En Le Figaro, aquel día, la portada lleva, a cinco columnas, el resultado de una encuesta: 62% a favor de la pena de muerte, y 32% en contra.

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Pero Robert Badinter empieza sin miedo su gran discurso, que ha preparado cuidadosamente él mismo, sin ninguna intervención de sus colaboradores. No tiene miedo; su familia y él hace años que reciben amenazas, y empieza una intervención memorable, que figura en las antologías de los discursos parlamentarios del siglo XX: «Señor presidente, señoras y señores diputados, tengo el honor, en nombre del presidente de la República, de pedir a la Asamblea Nacional la abolición de la pena de muerte en Francia.» Los videos muestran la pasión del abogado, la pedagogía del profesor y la elocuencia del parlamentario. La Asamblea Nacional, sin sorpresas, cambiará el Código Penal, y la guillotina no manchará nunca más de sangre los patios de las prisiones francesas.

En una época en que el populismo se atreve a ningunear los derechos humanos en nombre de la democracia, el ejemplo de Badinter, permite mantener la esperanza.

 

Ya mayor, Badinter se presentó en París en el auditorio de Science-Po para impartir lección sobre la abolición, que se puede encontrar en YouTube. Al final, confesó que no se hacía ilusiones sobre la naturaleza humana: había vivido los horrores del nazismo. Pero añadió inmediatamente que, como su estimado Victor Hugo, se oponía a la pena de muerte por una razón: porque negaba a las personas la posibilidad de cambiar y ser mejores.

 

Republicano, laico y judío

A raíz de su muerte el 9 de febrero de 2024, sus amigos han recordado que se definía como republicano, laico y judío, por este orden. Sus padres emigraron a Francia porque veían un país donde el antisemitismo encontraba una fuerte resistencia social, basada en los valores republicanos. Con su mujer, Élisabeth, escribió una magnífica biografía de Condorcet (Condorcet, un intellectuel en politique, 1988). En este personaje, republicano, defensor de los derechos de las mujeres y contrario a la esclavitud, que se opuso a la ejecución de Luis XVI y fue asesinado por los jacobinos, vemos aquello que movía a Robert Badinter. Esta convicción, a la vez racional y apasionada, lo sitúa en la línea de la mejor tradición política francesa.

Su nombre acompañará en el Panteón a los de Victor Hugo, Jaurès, Voltaire y Zola, entre otros, y no desentonará. En una época en que el culto a la identidad comunitaria pone en entredicho el universalismo de los derechos humanos, y cuando el populismo se atreve a ningunearlos en nombre de la democracia, el ejemplo de Badinter, permite mantener la esperanza.